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Consiguen que un tetrapléjico mueva los brazos gracias a este invento

  • Battelle Memorial Institute

Ian Burkhart era un joven de apenas 20 años cuando quedó tetrapléjico en un accidente mientras buceaba. Ahora, cinco años después, ha recuperado el control de su mano derecho mediante tecnología que transmite sus pensamientos directamente a los músculos de la mano, saltándose la vía de su columna vertebral dañada.

El caso se ha publicado en la prestigiosa Nature, y es el primer registro de la reanimación de un miembro en una persona con tetraplejia. Los médicos implantaron un chip en el cerebro de Burkhart hace dos años. Con el chip conectado a una manga, tuvo que aprender, a base de repetición y esfuerzo, a dirigir sus pensamientos para que su mano pudiera servir agua de una botella, coger una cañita y remover la bebida. Incluso pudo usar la guitarra de un videojuego musical.

Esta nueva tecnología no cura la parálisis, pues Burkhart solo puede mover su mano cuando está en el laboratorio, conectado a los ordenadores. Los investigadores han declarado que queda mucho trabajo por hacer antes de que este sistema pueda proporcionar una verdadera independencia. No obstante, el campo de la ingeniería neuronal avanza con rapidez. Por medio de implantes cerebrales, los científicos pueden decodificar señales y asociarlas a movimientos específicos.

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Burkhart se ofreció voluntario para participar en el experimento, que implicaba cirugía craneal para colocar el implante. Algunos miembros de su familia se oponían, temerosos de los riesgos. Pero él estaba decidido, confiando en que el equipo de investigación cuidaría de él. No fue fácil, pues tras el implante del chip siguieron varias semanas de recuperación antes de empezar con el entrenamiento. Cada semana acudía al laboratorio varias veces para intentar mover la mano. Eso enviaba una señal al ordenador que después se codificaba para detectar a qué micromovimiento muscular correspondía.

Pero no todo es alegre en esta historia. El ingenio ha sido desarrollado por el Battelle Memorial Institute, una organización sin ánimo de lucro que desarrolla instrumentos médicos. La financiación para este proyecto, proveniente del Estado de Ohio y de algunos donantes privados, se agotará este año, y con ella, los movimientos recuperados de Ian Burkhart.

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